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Stillwater: Un reportaje de impacto sobre una banda mediocre incapaz de asumir el éxito.

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“La canción ‘Fever Dog’ se convirtió en un clásico underground con mucho éxito”.

No es novedad y tampoco sorprende que el cine haya creado bandas de rock ficticias, así como solistas y/o cantantes. Vince everett, aquel convicto interpretado por Elvis Presley en “Jailhouse Rock”. Para el recuerdo quedan también strange fruit y the rutles. Pero la banda ficticia que atesoró más curiosidad (después de spinal tap) fue stillwater, protagonista de la mítica “Almost Famous”. Nancy Wilson (Heart) y Johnny Fedevich (músico y actor) darán sus distintos puntos de vista en este artículo.

TEXTO: CHARLY HERNÁNDEZ.
FOTOS: NEAL PRESTON Y NORMAN SEEFF.
Publicado en Popular 1 / Nº 459, Enero 2012

INTRODUCCIÓN A “ALMOST FAMOUS”

Dirigida por Cameron Crowe en el año 2000, narra las peripecias de William Miller (Patrick Fugit), un joven plumilla musical. En realidad, el personaje de Miller estaba basado en el propio Crowe, pues antes de dedicarse al séptimo arte, fue redactor. También se basa en las propias experiencias siguiendo las giras de The Eagles o Lynyrd Skynyrd, entre otros. Por cierto, al igual que le sucede al joven William Miller con Stillwater, Crowe también infundía desconfianza cuando salía de gira con algunos grupos, como le sucedió con los Allman Brothers.

BANDA SONORA

Desde las groupies hasta los episodios psicotrópicos (el momento del “dios dorado” sobre el tejado está basado en Robert Plant) la cinta recoge tópicos y curiosidades que a día de hoy siguen haciendo las delicias de los melómanos más empedernidos. Incluidos algunos cameos de Peter Frampton o la señora madre del director. Otras apariciones, aunque no reales fueron las de David Bowie o Gram Parsons y Emmylou Harris tocando en una habitación de hotel la preciosa “Small Time Blues”, de Pete Droge. Recordemos que Parsons falleció en 1973, justo el año en el que se desarrolla la trama de la película.

A tenor del contenido de la cinta, la banda sonora es una magnífica colección que contiene temas de Lynyrd Skynyrd, David Bowie, Elton John, Yes, The Who, Simon & Garfunkel, Todd Rundgren o Led Zeppelin. ¡Contaron con un presupuesto de tres millones y medio de dólares para comprar los derechos de las más de cincuenta canciones que suenan en todo el film! Entre aquel brillante set list aparecía “Fever Dog”, de Stillwater. En las versiones de lujo y ediciones de coleccionista se pueden encontrar las seis únicas piezas de esta banda ficticia. Si quieren buscar dichas composiciones; la edición de lujo americana en DVD contenía en su interior un CD exclusivo, mientras que en la edición especial (y limitada a 2.500 copias) de la banda sonora que salió en doble vinilo (bajo el nombre de “Untitled”, el título original que también iba a llevar la película en primera instancia) se podían encontrar en la cara B del segundo acetato. Por otro lado, unos pocos afortunados asistentes a los preestrenos en Estados Unidos recibieron algunos objetos de memorabilia; como un pase de backstage, además del ya comentado CD. Incluso se distribuyeron de manera promocional dos singles de 7” en vinilo con los temas “Fever Dog”, la demo de “Fever Dog”, “Hour Of Need” y “Piggyback Ride”, pero esta última no figura entre las seis canciones oficiales, por lo tanto surge el misterio de una séptima canción desconocida. Pero en la película, antes de que se subieran al escenario, Stillwater forman un círculo en el backstage para entonar todos a la vez “Piggyback Ride”, como si de una canción-amuleto se tratara. Un juego de rarezas que alimentaron el mercado del coleccionismo en la red. Todo ello bajo el sello Dreamworks Records con la ayuda de Vinyl Films Records.

La verdad es que hay grandes rarezas que salieron de aquellas sesiones, pero pertenecen a Cameron Crowe”. [Nancy Wilson]

FORMACIÓN DE STILLWATER

Antes de crear confusión hay que dejar claro que estos no son los mismos Stillwater de la ciudad de Warner Robins (Georgia) con Bobby Golden y compañía a la cabeza, que además editaron dos trabajos con Capricorn Records (el mismo sello de los Allman): “Stillwater” en 1977 y “Reserve The Right!” en 1979, y “Running Free”, con Waterefall Records en 1998. No obstante, Cameron Crowe pidió permiso al conjunto de Georgia para utilizar el nombre del grupo en la película. Los Stillwater de “Almost Famous” son de la ciudad de Troy (Michigan).

Durante aquella época nos enteramos de que la banda que realmente se llamaba Stillwater se había separado, por lo que pudimos utilizar el nombre. Otro golpe de suerte”. [Nancy Wilson]

Pero, ¿quiénes son los misteriosos músicos que aparecen en el largometraje?
Bien, para empezar hay que nombrar a los actores que hacen el papel correspondiente. Como vocalista está Jeff Bebe, recordando a Paul Rodgers tanto en físico como en gestos. Detrás del personaje se encuentra Jason Lee, conocido por ser Earl Hickey en la serie “My Name Is Earl”, donde curiosamente monta una banda llamada Phish Tahko. Además de ser un actor con una dilatada carrera, Lee también es conocido por ser un skater de renombre. Seguidamente vendría Russell Hammond, guitarrista y miembro más carismático del grupo. El actor Billy Crudup se encargaría de dar vida a este otro personaje basado en Glenn Frey (The Eagles), Gregg Allman y Dickey Betts (The Allman Bros.). ¿Sabían qué en un primer momento se pensó en Brad Pitt para el papel de Russell Hammond?

Sin embargo como bajista y batería se encuentran dos personas más, que aparte de ser actores también son músicos fuera de las cámaras. Del bajo se ocupa Larry Fellows, con Mark Kozelek detrás del personaje, que a su vez es vocalista -en la vida real- de los Red House Painters y de Sun Kil Moon, junto a otros proyectos en solitario y producciones varias. ¡Atención! Entre su extensa discografía con Red House Painters se puede encontrar “Find Me, Rubén Olivares”, un directo de edición limitada que fue grabado en España durante los shows de la Lata de Bombillas de Zaragoza el 28 de noviembre de 2008, y en Be Cool de Barcelona, el 29 de noviembre de 2008. El último integrante y por lo tanto encargado de la batería era Ed Vallencourt. John Fedevich –quién está tras este personaje secundario- se mimetizaba con este percusionista inspirado estéticamente en John Bonham (Led Zeppelin).

Creo que Ed Vallencourt estaba basado en John Bonham, entre otras cosas porque Crowe es fan de Led Zeppelin. Aunque Simon Kirke (Free, Bad Company) sería otra inspiración, porque es otro de los baterías de los años setenta con más influencia en aquel momento. Pese a que yo no tenía ningún parecido físico con Ed Vallencourt, Cameron se había centrado más en el carácter. Por ejemplo, mi personaje casi no habla en la película. Aunque tengo que decir que la mayoría de mis expresiones faciales eran muy similares a cómo reaccionaría ante las situaciones. Los baterías tenían un papel secundario en las bandas, especialmente en los años setenta, queda evidente a lo largo de la película. Por lo tanto, se trabajaba en ambos sentidos. Me sentía muy metido en el personaje de Ed Vallencourt, salvo en lo de que era gay”. [John Fedevich]

Fedevich se dedica actualmente a colaborar con diversos grupos como Automatic Taxi Star, Drawing Boxes, Vinyl Clouds, The Szuters, The Michael Cavanaugh Band, Franky Pérez o con el jovencísimo Jackson Guthy, ofreciendo su virtuosismo con los platos y los bombos. En el making off de “Almost Famous” puede verse un ensayo en playback donde el propio Fedevich toca la batería realmente.

La oportunidad de participar en “Almost Famous” llegó a través de mi amigo de infancia Mark Kozelek (Larry Fellows en la película). Él y yo tocábamos juntos en varias bandas cuando éramos muy jóvenes. Yo había vuelto a contactar con Mark durante un concierto en Los Ángeles, mientras se encontraba haciendo el casting para la película. Él fue quien me recomendó para el papel. Además Cameron era un fan de su grupo, The Red House Painters”. [John Fedevich]

Una vez seleccionados los actores para encarnar a Stillwater había que instruirles para que se familiarizaran con sus instrumentos. El “profesor” encargado para tal menester fue el mismo Peter Frampton, el cual les hizo ensayar cuatro horas por la noche, durante cinco días a la semana, a lo largo de seis semanas. Frampton enseñó a Billy Crudup cómo tocar la guitarra en las escenas de directo. Todo estaba pensado al detalle.

Las sesiones de ensayos de Stillwater se sucedían de manera simultánea a la filmación, aunque hubiera sido un sueño hecho realidad poder grabar un poco con los actores y también músicos Mark Kozelek y John Fedevich. Cada uno de ellos podría haber hecho fácilmente unos trabajos muy hermosos”. [Nancy Wilson]

Yo ensayaba realmente todas las canciones porque quería tocar de la misma manera en que Ben Smith lo hace. Pienso que es importante que en la película se viera una total sincronización con la música grabada. No quería estar golpeando un plato o bombo donde no había sonido”. [John Fedevich]

LAS CANCIONES

Como es lógico, si hay banda, tiene que haber canciones. Como se ha mencionado anteriormente, sólo existen seis temas. Todos ellos fueron compuestos por el propio Crowe junto a su mujer y componente de Heart, Nancy Wilson. La mayor parte de las canciones fueron escritas en 1986, durante la luna de miel del ya extinto matrimonio en una cabaña en la playa en la costa de Oregon a modo de divertimento, pero siempre pensando en reservarse ese material para el futuro. Procuraron que las canciones sonaran como las de los primeros años de la década de los setenta.

Escribir canciones para Stillwater fue una de las mejores asignaciones que podía tener en el mundo. No hubo ningún tipo de presión que tuviera que ver con Heart a la hora de escribir las canciones. Me sentía muy liberada. Las canciones fueron escritas -específicamente- para una banda mediocre de rock de principios de los setenta, y por lo tanto y afortunadamente, no iba a ser la última gran sensación”. [Nancy Wilson]

Realmente, las canciones escritas íntegramente por la pareja fueron “Fever Dog”, “Love Comes And Goes” y “Love Thing”. Ann Wilson, hermana de Nancy y también componente de Heart, entró en el equipo para ayudar con “Chance Upon You”, mientras que Peter Frampton co-escribió “You Had To Be There” y “Hour Of Need” con Wayne Kirkpatrick y Gordon Kennedy. Siempre bajo la dirección musical de Danny Bramson. Nancy grabó las voces para las demos, como en el caso de “Love Comes And Goes”. Pese a que eran composiciones propias finalmente aparecerían firmadas por Russell Hammond y Stillwater.

Ann tenía unas ideas muy buenas que aportar. También trabajó en otras canciones, tanto en la composición como en las demos. Al igual que hicimos con Peter Frampton. Trajo unas buenas canciones que había escrito. También llegamos a tocar con él en el estudio”. [Nancy Wilson]

“Fever Dog” fue la elegida para ser editada como “single”, idea de Peter Frampton, que buscaba una canción que destacara por encima del resto. Además guarda un gran parecido con “Four Day Creep” de Humble Pie y con “Stranglehold” de Ted Nugent. Además es la única que ha sido tocada en directo, en el caso por Heart.

La canción “Fever Dog” se convirtió en un clásico underground con mucho éxito, para nuestro asombro. Con Heart la he tocado en directo varias veces, pero sin que hubiese algún motivo especial, simplemente por diversión. El título fue concebido para que describiera al clásico tipo solitario, absorto en sí mismo y emocionalmente inaccesible”. [Nancy Wilson]

Adoraba estar en el escenario tras la batería. El cuerpo vibraba cuando empezaban a sonar los primeros compases de ‘Fever Dog’“. [John Fedevich]

Si uno escucha “Love Comes And Goes”, podrá encontrar rápidamente el parecido con “Bad Company”, no con el grupo (que también), sino con la canción titulada de igual modo que la banda de Paul Rodgers. La mayoría de las letras mencionan y hacen algún tipo de referencia a una figura paterna, como el caso de la mencionada “Love Comes And Goes” o “Love Thing”.

Pero para grabarlas no contaron con los actores originales, sino con músicos reales. Cameron montó un súper-grupo para terminar de darle forma al proyecto. Aquellos no eran otros que el guitarra de Pearl Jam Mike McCready, la propia Nancy Wilson al mando de la guitarra rítmica, Ben Smith de Heart, Taj Mahal, The Lovemongers y Cyndi Lauper a la batería. Acompañando en el bajo se encontraba el bajista John Bayless, también integrante de The Lovemongers. Y llevando la voz cantante estaba Marti Frederiksen, productor, letrista y músico que ha trabajado con Aerosmith, Mick Jagger, Def Leppard, Ozzy Osbourne, Buckcherry, Foreigner, o Mötley Crüe.

Mike McCready (Pearl Jam) tuvo la gentileza de honrarnos con alguna fina y ardiente guitarra en las sesiones de Stillwater. El conjunto se completó con el sonido que le aportaba el baterista Ben Smith, de Heart. Ben es uno de los músicos más versátiles que hay en el planeta. Había capturado el estilo y sonido exactos de la época de Stillwater. Pero posiblemente el aspecto más preocupante de la producción del proyecto (para mí) fue encontrar al vocalista. Yo había intentado localizar a un par de amigos por los locales de Seattle, como a Sean Smith de Brad. Pero había un detalle interesante, aprendí rápidamente que el acento del cantante de rock había cambiado desde los años setenta, y el sonido Seattle era ya demasiado moderno. Después apareció un hombre; Marti Frederiksen. Fue recomendado por una cadena de amigos. Sin duda dimos en el clavo”. [Nancy Wilson]

No grabé las canciones porque no estaba todavía dentro del elenco de la película. La música fue grabada y terminada antes de que incluso se terminara todo el set. Cameron y Nancy tenían listas todas las ideas antes de que yo apareciera por ahí. Además de que Ben Smith trabajó con Ann y Nancy en muchos de sus proyectos”. [John Fedevich]

Como músico adicional figura Gordon Kennedy, un guitarrista de Nashville que comenzó su vida musical formando parte de grupos de rock cristinao. Todo ello registrado de manera analógica en los Stepping Stone Studios de Seattle y en Village Recorders, Los Ángeles.

Tanto el equipo como las guitarras -y el resto de la instrumentación empleados- tenían que ser vintage para obtener ese sonido tan específico de los setenta. Dar con la sensibilidad que sólo se puede crear a partir de haber estado allí”. [Nancy Wilson]

HISTORIA Y DISCOGRAFÍA

Para seguir jugando al despiste, se crearon tres falsos long-plays de Stillwater, cada uno con su portada e historia correspondiente. Para explicar la creación de Stillwater también se escribió una leyenda con datos, fechas y nombres, había que dejar la sensación de que la banda protagonista existió de verdad en algún tiempo y en otro lugar. Por supuesto que los integrantes no aparecieron de la nada, cada uno venía de militar en distintas bandas. Habría que partir de The Juddson Brothers, la formación de los hermanos Jim y Tim Juddson fermentada en Detroit que tuvo a Jeff Bebenkowsky como guitarrista y teclista. Desde Diciembre del 66 hasta Marzo del 67, la historia de Juddson Brothers no dio para más y Bebenkowsky (ya conocido como Bebe) pasó a ser parte de Sampson’s Balls, cuarteto de fuerte tendencia heavy. Además pudieron publicar un primer y único Lp, “Burst”. Mientras tanto, en Sheboygan (Wisconsin), emergían los Fizz Merchant, con Steve St. John al bajo y a la voz, Nic Kott con la percusión, y Russell Hammond en la guitarra. Asentados como power-trío, lograron cierta fama en la región con los temas “Since You’ve Been Dead” y “Blue Sunshine”. En Agosto del 68 Hammond ingresa en Blues Reduction, que como su propio nombre indica el blues era la tónica general que se mezclaba con el rock. Lograron una fama respetable en las afueras de Detroit.

En aquel mismo año Larry Fellows y Ed Vallencourt (con Jeff Heiden) hacían lo propio en Akron (Ohio) con el pop-rock de Saint Hex. Continuando con el ejercicio siguiente (1969), el cerco empieza a cerrarse cada vez más, asentando las bases de los futuros componentes de Stillwater. Jeff Bebe abandona Sampson’s Balls con su compañero John Stenton en busca de un proyecto más personal, pero eso no sería hasta finales del 69. Por otro lado, Fellows y Vallencourt apuestan por un proyecto propio, Fellow’s Fellows, de corte elegante con la incursión de violines y demás instrumentación orquestal. Una excelente idea que no termina por fraguar, por lo que la mitad de Fellow’s Fellows terminan en Grandma’s Closet, de tintes folks, dejando a Larry Fellows y a Ed Vallencourt totalmente colgados. Llegados a este punto de la historia, las distintas vertientes, tras sus aventuras y desventuras, confluyen en una apuesta aparentemente sólida, The Jeff Bebe Band. Jeff Bebe, Ed Vallencourt, Larry Fellows y John Stenton arrancan de manera prometedora despuntando entra las bandas locales. Todo parecía marchar bien, pero Stenton no terminaba por encajar, por lo que la salida de este último haría que se quedan sin un guitarrista principal, provocando una posible disolución. Bebe, en un acto de desesperación, publicó un anuncio en Peaches Magazine para encontrar un sustituto. El destino quiso que Russell Hammond mostrara interés por aquella nota y contestara.

Con la nueva alineación, la Jeff Bebe Band graba un disco homónimo que agrada a la crítica especializada. Ahora sí, todo estaba atado, pero faltaba un cambio de nombre que no se centrara en ninguno de los músicos para evitar posibles problemas de ego. Dicho esto, el siguiente paso era rebautizar al cuarteto y pulir el sonido. Corría Junio del 71 y Stillwater ya trabajaba en su propio futuro.

El primer álbum se sitúa en 1971 y lleva el título de “To Begin With…”. Los singles utilizados como presentación fueron “Love Comes And Goes” y “Chance Upon You”. Algunos temas fueron compuestos por Bebe cuando todavía formaba parte de su antigua banda. Debutan sobre las tablas como Stillwater el jueves día 3 de Junio de 1971, en Dallas. Durante la gira de aquel disco telonearon a Black Sabbath y a The Allman Brothers Band. Era una prueba de fuego para ellos, pues se jugaban la reputación entre las ya afamadas bandas del firmamento del rock and roll.

To Begin With…

En 1973 aparece “Farrington Road”, con “Fever Dog” como sencillo. Además de contener la primera canción escrita mano a mano entre Bebe y Hammond, “You Had Yo Be There”. Bajo la Almost Famous Tour y sobre las ruedas de Doris (el autobús de la banda), recorren todo el país de punta a punta, siendo una vorágine de sexo, peleas, excesos, drogas y mucho rock and roll. Con la fama alcanzada durante ese año y el fichaje de Dennis Hope como nuevo mánager, Stillwater empieza a viajar en avión, pero debido a un susto rebautizarían la gira como la No More Airplanes Tour ‘74. Por cierto, dicho susto está basado en un incidente aéreo que el propio Cameron Crowe vivió mientras volaba con The Who.

Para mí lo más difícil fue la escena del avión. Además el único momento en el que hablo. Se hizo en varias partes y desde diferentes ángulos. El avión estaba en una plataforma de simulación que se movía exactamente igual que un avión con turbulencias”. [John Fedevich]

El protagonismo de Stillwater en el largometraje se centra exactamente en toda esta gira. Para más datos: en la edición coleccionista en DVD se puede ver el concierto de Stillwater en el Cleveland Music Hall (Ohio), interpretando tres de las ya famosas seis canciones.

Farrington Road

Siendo portada de Rolling Stone y tras aquel catastrófico tour, la banda deja definitivamente Roswell Internacional Management, la oficina de contratación creada por Russell Hammond y un amigo de este, Dick Roswell (Noah Taylor). Casi sin fuerzas y con problemas de diverso pelaje, en 1975 ve la luz el último artefacto, con título homónimo. No supieron mantener el nivel, por lo que Stillwater se separaría poco tiempo después tras las frecuentes peleas internas entre el cantante y el guitarrista que venían arrastrando desde los comienzos. Jeff Bebe era el cerebro y Russell el instinto. Pero cuando ambos son instinto es cuando hacen la música más memorable.

Cameron retrató las vidas, situaciones y momentos en los que todas las bandas de encuentro en su carrera. Por ejemplo, el cantante inseguro, el guitarrista oscuro y emocionalmente inestable, el bajista que se queda al márgen… Las discusiones y los despilfarros que se dan en Stillwater son muy comunes en las bandas cuando tienen viajar juntos en esa clase de giras. Hasta las escenas en vivo tenían que estar plasmadas de manera totalmente real”. [John Fedevich]

Como traca final se realizó una serie de animación con los cuatro músicos como protagonistas, destinada a emitirse los sábados por la mañana. Bautizada como “Stillwater and Friends” y producida por la CBS, los cuatro integrantes -con sus superpoderes- vivían aventuras defendiendo al ciudadano de los malhechores (sic). No pasaron del programa piloto. Pero los chicos de Troy ya eran historia. Quedaban las despedidas y hacer de aquella situación algo menos trágica.

Stillwater

La portada de este último trabajo discográfico de la banda es exactamente igual al diseño de la carpeta del segundo disco de The Allman Brothers Band, “Idlewild South”. Y es que como ya se ha ido advirtiendo tanto en este texto como en todo el largometraje, los guiños y homenajes se repiten con mucha frecuenta. En una de las escenas de la versión sin cortes se puede ver al afable Joseph ‘Red Dog’ Campbell (el recientemente fallecido roadie de Allman Bros. encarnado por Zack Ward) enviando saludos a Stillwater de parte de Gregg Allman, Dickey Betts y Berry Oakley. Neal Preston, reputado fotógrafo que ha inmortalizado a buena parte del elenco del rock and roll, fue el encargado de retratar a Stillwater. Se basó en algunas de las míticas instantáneas de estrellas del rock. Así podemos encontrar a Russel Hammond, Jeff Bebe, Larry Fellows y Ed Vallencourt de igual manera que The Allman Brothers Band fueron inmortalizados por Jim Marshall en la portada del “At Fillmore East”. Esta imagen puede verse en la habitación William Miller. Otro de los pósters alternativos que estaban preparados para tal fin era una imagen de Russell Hammond recostado en un sofá con sus compañeros al fondo, del mismo modo en que posa Neil Young en la fotografía interior de “After The Gold Rush”. También hacen lo propio imitando la foto de Derek & The Dominos, con los cuatro miembros de Stillwater sentados y Jeff Bebe apoyando el mentón sobre la mano.

Gran parte del merchandising de Stillwater también está basado en la banda de los hermanos Allman, como chapas, camisetas y pegatinas imitando el logo de la famosa seta. Amén de la escena de la camiseta que origina la discusión de egos entre Hammond y Bebe. La foto estampada en la prenda mostraba a todo el grupo difuminado, salvo al guitarrista Russell Hammond, que permanecía nítido en primer plano. Esa imagen es similar a la portada del “Burnin’ Sky” de Bad Company, lanzado al mercado en 1977.

LEGADO

Si los Stillwater de “Almost Famous” hubiesen existido, ¿habrían llegado ser tan míticos como se puede aventurar? ¿Serían recordados por su impronta y sus historias típicas y tópicas?

La película me dio una cierta notoriedad. Fue una gran experiencia. Aprendí muchas cosas sobre el mundo del cine. A causa de “Almost Famous” volvía a aparecer en dos películas más; “Vanilla Sky” y “Shopgirl”, pero en realidad no hacen mucho para mi carrera musical. Yo soy un músico, no un actor. Durante toda mi existencia me he ganado la vida tocando la batería”. [John Fedevich]

La realización de películas no es nada fácil, pero “Almost Famous” fue de lejos la película más gratificante y emocionante donde he tenido la suerte de trabajar. Fue una sinfonía de dos auténticos mundos en colisión”. [Nancy Wilson]

Tal y como dice el mánager Dick Roswell en un momento de la película mientras suena de fondo “Tiny Dancer”… Damas y caballeros: la velada ha terminado. Esperamos que se hayan divertido y volveremos a vernos todos en 1974. ¡Buenas noches!


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